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La machine de la liberté

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Le Harley-Davidson Museum® recrée un bref chapter de l’histoire de la Motor Company

La liberté sur deux roues a été le slogan de Harley-Davidson® pendant 115 ans, mais ces deux roues là n’ont jamais été accompagnées d’un moteur. Pendant six ans à compter de1917, les conducteurs ont pu goûter l’euphorie du mouvement sur deux roues en achetant un nouveau vélo Harley-Davidson. Destinés à présenter la marque à de nouveaux conducteurs, ces vélos ont été conçus pour ressembler aux motos de l’entreprise tout en offrant la même qualité exceptionnelle : « un engin que vous serez vraiment fier de conduire. » De nos jours, un vélo d’origine Harley-Davidson, simple à identifier grâce aux lettres H-D découpées sur la poulie avant, est un objet de collection rare et précieux.

À l’approche de la célébration du 115e anniversaire de Harley-Davidson lors du week-end de la fête du Travail à Milwaukee, le personnel du H-D Museum a commencé à considérer un projet spécial visant à attirer l’attention sur une partie intéressante de l’histoire de l’entreprise. Les archives de la Motor Company possèdent une demi-douzaine de vélos H-D® d’origine dans leur collection, et un plan a été élaboré pour recréer un vélo qui, bien que n’étant pas une réplique exacte du modèle 7-17 Special de 1917, représenterait le caractère de l’original, avec quelques concessions relatives à l’aspect pratique, à la sécurité et au coût. Seulement 10 exemplaires de ce vélo hommage seront fabriqués et vendus par le Musée cet été. Heritage Bicycles de Chicago, un fabricant de vélos custom anciens, a été engagé pour créer ces vélos.

« Harley nous a demandé de reproduire l’original le plus fidèlement possible », nous déclare Mike Salvatore, propriétaire de Heritage. « C’était tout un défi parce que c’est assez éloigné de notre élément. Nous n’allions pas simplement faire un cadre de rien et le peindre en vert. Travailler avec un client comme le Musée a été l’occasion de grands moments de plaisir, c’est pour cela que nous nous sommes tant impliqués dans ce projet. »

Les vélos H-D d’origine ont été assemblés dans un bâtiment sur les voies ferrées de l’usine de l’avenue Juneau à Milwaukee, avec des composants provenant de la Davis Sewing Machine Company de Dayton, en Ohio. Davis est dans le secteur du vélo depuis 1892, et a aussi fabriqué la moto Dayton. La marque de vélo Dayton deviendrait Huffman puis Huffy, une marque encore familière de nos jours.

Pour créer une association étroite avec ses motos, Harley-Davidson a donné à chacun des sept nouveaux modèles de vélo une couche de base de la même peinture vert olive que celle des motos de 1917. Le vélo 7-17 Special (prix de vente d’origine à 35 $) avait également un cadre tubulaire supérieur plié qui était destiné à lui donner un profil similaire à celui des motos. Le pignon de vilebrequin en acier incorporait les lettres H-D sur son étoile, avec une finition en chrome brillant. À leur époque, les vélos Harley® étaient des engins haut de gamme.

Heritage Bicycles a commencé le processus de récréation du 7-17 Special dans les archives de H-D, en relevant la géométrie et les mesures exactes du cadre d’origine qui a une courbure bizarre du tube supérieur, de cette chaîne drôlement arrondie et de la selle, que Joel Van Twisk, directeur des opérations moto chez Heritage décrit comme « assez bizarre. »

« Les vélos d’origine ont été conçus pour des personnes de plus petite stature, le cadre est donc compact et bas, » explique Van Twisk. « Nous voulions que des adultes plus grands puissent rouler commodément, nous avons donc dû modifier la géométrie. C’est ce que j’appelle un cadre de 52 cm en termes modernes. »

Heritage disposait de composants de cadre composés d’une tubulure en alliage d’acier de grande qualité et avait construit un gabarit pour assembler les parties du cadre à souder. Après avoir achevé les cadres, Heritage a commencé à rechercher les composants nécessaires pour assembler un vélo qui devait ressembler à l’original. En raison du court cycle de production, recréer actuellement les garde-boue en acier, par exemple, serait trop coûteux. Heritage a donc choisi de poser des garde-boue en aluminium au profil très similaire. Au lieu des jantes en bois de 28 pouces d’origine, les nouveaux vélos roulent sur des jantes modernes de 700C chaussées de pneus en caoutchouc brun qui ressemblent aux couleurs des pneus terracotta de Firestone d’origine. La tige et la fixation de selle sont des composants modernes. Une sacoche Brooks B135, uniquement vendue de nos jours en Angleterre, possède des ressorts hélicoïdaux avant et arrière, similaires à ceux de la selle Troxel d’origine. Heritage a également recréé la béquille arrière à roulage.

Les lettres distinctives sont un détail parfait sur la poulie avant.

« Nous ne pouvions pas démonter le vélo d’origine du Musée pour utiliser cette poulie comme modèle, » déclare Van Twisk, « nous avons donc créé une photo de Google Docs que le fabricant a utilisée pour découper au laser la réplique en acier inoxydable poli, plus durable que le chrome d’origine. L’original avait aussi un pas de dent et une taille de chaîne obsolètes, que nous avons changé pour s’adapter à une chaîne moderne. »

Van Twisk a indiqué que le plus grand défi auquel Héritage avait fait face a été de recréer la couronne de fourche à trois plaques.

« Vous ne pouvez rien trouver de ce genre de nos jours, nous avons dû fabriquer des plaques de couronne de A à Z à l’aide d’acier inoxydable poli, » poursuivait Van Twisk.

L’insigne distinctif Harley-Davidson était un dernier détail auquel Heritage a dû s’attaquer. « Nous en avons déniché un sur eBay que nous avons utilisé comme gabarit, et nous avions des répliques exactes en laiton, auxquelles nous avons apporté une touche de finition ancienne, » affirmait Van Twisk.

Avant leur montage définitif, les cadres de vélo étaient peints à la main par Jeff Williams de King of Paint à St Francis dans le Wisconsin, selon les mêmes couleurs et modèles que les vélos d’origine.

Le succès commercial des vélos Harley d’origine a été remarquable dès le départ, avec 5 079 vélos vendus dès leurs premières semaines sur le marché en 1917. Mais même pendant la période de pointe des ventes en 1920, les ventes de vélos ne représentaient que 4 % de l’ensemble des ventes nationales de Harley-Davidson. Pendant la récession d’après-guerre de 1920-21, la société arrêta la production de vélos et un chapter intéressant de l’histoire de Motor Company se fermait.

« Pour nous, l’histoire ce n’est pas seulement celle du vélo, mais aussi la possibilité de rendre hommage à une période de l’histoire de Harley-Davidson et de la bicyclette, » concluait Salvatore. « J’espère vraiment que ces vélos hommage ne termineront pas exposés sur un mur. Nous avons conçu un vélo pour rouler et en profiter. »

 

Texte : Charles Plueddeman

Photos : Josh Kurpius et Brad Chaney

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